Las 15 personas más influyentes en la historia de la computación

Cuando hablamos de la ciencia de la computación pensamos en todas aquellas disciplinas que se sustentan en las teorías de la información y la computación. En su corta existencia como disciplina científica las ramas o campos de estudio que abarca son muy variados: Teoría computacional, Algoritmia y estructuras de datos, Metodología y Lenguajes de programación, Arquitectura de computadores, Ingeniería del software, Inteligencia Artificial, Redes, Bases de datos, Computación paralela y distribuida … y todo un futurible de posibilidades que permiten el avance científico y tecnológico.

Desde el comienzo de la Revolución digital, numerosas personas han contribuido con sus aportaciones al desarrollo, divulgación y avance de esta ciencia en particular y de la sociedad en general. Seguro que nos vienen al pensamiento nombres como Ray Tomlinson (desarrollador del primer sistema de distribución de emails), Gary Kildall (desarrollador del sistema operativo CP/M), Vint Cerf y Robert Kahn (desarrolladores del protocolo de comunicación TCP), Steve Jobs y Steven Wozniak (fundadores de Apple Computer), Pall Allen y Bill Gates (fundadores de Microsoft), Tim Paterson (desarrollador del Sistema operativo Q-DOS, precursor del famoso MS-DOS), Tim Berners-Lee (padre de la web y desarrollador del protocolo http y el lenguaje html) o Linus Torvalds (creador del kernel del sistema operativo GNU/Linux).

Sin embargo, y sin quitar mérito a todas las personas que he mencionado y a muchas otras que no, los primeros cimientos de lo que más tarde acabó siendo la ciencia de la computación son anteriores a la invención del computador digital moderno. Así pues y sin más rodeos, hagamos un repaso de quienes fueron esos fundadores que construyeron los pilares fundamentales de esta apasionante disciplina:

Cronología de la historia de la computación

Euclides (325-265 A.C)

Este matemático griego, además de ser el padre de la geometría, fue uno de los primeros en utilizar un algoritmo (conjunto de pasos finito, ordenado e inequívoco para resolver un problema). Precisamente en su obra “Elementos”, donde estudia las propiedades de las formas regulares, se describe el famoso Algoritmo de Euclides (para calcular el Máximo Común Divisor de dos números enteros).

Al-Juarismi (780-850)

Matemático y Astrónomo Persa autor de la obra “Compendio de cálculo por reintegración y comparación”. Fue uno de los primeros en estudiar los sistemas de ecuaciones de 1º y 2º grado y proponer métodos de resolución. A él le debemos la acuñación de términos como “Algoritmo”, “Guarismo” o “Algebra”.

Jonh Napier (1550-1617)

Aunque la mayor contribución de este escocés fue al campo de las matemáticas, con el concepto de logaritmo y su aplicación en la resolución de triángulos, también se le reconoce el diseño de una de las primeras máquinas calculadoras de la historia, el ábaco neperiano (descrito en su obra Rabdologiae).

Blaise Pascal (1623-1662)

Matemático y físico francés que realizó aportaciones al cálculo de probabilidades y como resultado de sus experimentos con fluidos aclaró los conceptos de presión , vacío y definió las leyes de la hidrostática. También se le atribuye el diseño y construcción de “La Pascalina”, una de las primeras calculadoras mecánicas que conseguía sumar y restar moviendo engranajes.

Gottfried Leibniz (1646 – 1716)

Fue un filósofo y matemático alemán que además de establecer los fundamentos del cálculo diferencial e integral, desarrolló el sistema binario y mejoró la máquina de Pascal para calcular multiplicaciones, divisiones y raíces cúbicas.

Joseph Marie Jacquard (1752-1834)

Este comerciante textil francés fue el inventor del telar programable. Lo novedoso del invento residía en el control, llevado a cabo por tarjetas de cartón perforadas, que permitían realizar distintos patrones o diseños según distintas combinaciones. Este método se usó posteriormente en la construcción de pianolas y fue el paradigma que empleó Babbage en su máquina computacional.

Charles Babbage (1791 – 1871)

Matemático británico que diseñó e implementó parcialmente dos calculadoras mecánicas, basándose en los inventos de Pascal y Leibniz, con la intención de mitigar los errores humanos en las operaciones de cálculo. La primera, conocida como “Máquina Diferencial” era un dispositivo que resolvía ecuaciones polinómicas por el método diferencial.

La segunda invención, la “Máquina Analítica”, basada en el telar de Jacquard, fue diseñada como dispositivo programable de cómputo general. Constaba de un dispositivo de tarjetas perforadas para entrada de datos, un procesador de cálculos aritméticos, memoria para almacenar datos y un mecanismo para imprimir los datos de salida. Es considerada como el primer computador de la historia.

Ninguna de las dos máquinas fue terminada debido a problemas financieros.

Ada Augusta Byron King (1815-1852)

Fue una matemática y escritora británica conocida por ser la primera programadora de la historia, al desarrollar un algoritmo para procesar números de Bernoulli en la máquina analítica de Babbage. Su trabajo fue publicado en 1843 en la revista Scientific Memoirs, aunque desgraciadamente no fue tomada en serio por su condición femenina. El lenguaje de programación ADA, creado por el Departamento de Defensa de EE.UU, fue nombrado en reconocimiento a su gran aportación.

Herman Hollerith (1860-1929)

Ingeniero, empresario e inventor norteamericano que desarrolló un lector electromagnético de tarjetas microperforadas, la máquina tabuladora, utilizada en la elaboración de censos y cálculos estadísticos. Más tarde fundó la Tabulating Machine Company para comercializar su invento, que acabó fusionándose con otras tres compañías y dando origen a IBM (International Business Machines Corp).

John Von Neumann (1903-1957)

Fue un matemático húngaro-estadounidense que aportó contribuciones fundamentales en física cuántica, análisis funcional, teoría de conjuntos o hidrodinámica y estadística, entre otros. En el campo de la computación desarrolló la arquitectura de Von Neumann, un modelo estructural que adoptan muchas computadoras: ALU (unidad de cálculos aritmético-lógicos), UC (Unidad que controla la ejecución de instrucciones), Memoria principal para almacenar datos, Sistema de Entrada-Salida y bus de datos para interconectar todos los componentes.

Alonzo Church (1903-1995)

Matemático y lógico norteamericano cuya obra más conocida es el cálculo lambda, un lenguaje universal de programación muy simple que permite determinar que problemas son resolubles con dispositivos mecánicos (básicamente con la máquina de Turing).

Kurt Gödel (1906-1978)

Este matemático y lógico Austriaco-Estadounidense formuló los teoremas de incompletitud, que establecen los límites de la demostración matemática, es decir “lo que se puede y no se puede demostrar” con razonamientos matemáticos. Sus métodos (la codificación numérica de la sintaxis y el procesamiento numérico de la lógica) sentaron las bases para numerosas técnicas computacionales.

Konrad Zuse (1910-1995)

Ingeniero alemán y pionero de la computación. Su mayor logro fue terminar la Z3, la primera computadora electromecánica binaria programable, que fue destruida en la guerra. También desarrolló el primer lenguaje de alto nivel (Plankalkül), una aportación teórica que nunca llegó a implementarse y no influyó directamente en otros lenguajes.

Alan Turing (1912-1954)

Alumno de Alonzo Church, este matemático y experto en computación, destacó en varios campos:

  1. En criptografía, por el diseño de Bombe, una máquina electromecánica para descifrar los códigos de la máquina Enigma utilizada por el ejército Nazi durante la 2ª guerra mundial.
  2. En Inteligencia Artificial desarrolló el test de Turing, una prueba para evaluar el comportamiento de una máquina con una inteligencia similar a la de un humano.
  3. En computación, diseñó la Máquina de Turing, un modelo computacional teórico que realiza una lectura/escritura de manera automática sobre una entrada llamada cinta y genera una salida en esta misma. A pesar de su simplicidad, una máquina de Turing puede ser adaptada para simular la lógica de cualquier algoritmo de computador y es particularmente útil en la explicación de las funciones de una CPU dentro de un computador.

Dennis Ritchie (1941-2011)

Este científico y programador Estadounidense fue uno de los pioneros de la informática moderna. Es conocido por crear el lenguaje de programación C, el lenguaje de alto nivel más utilizado hoy día, y co-desarrollar el sistema operativo Unix (precursor de Linux o Mac OS X) junto a Ken Thompson. También es coautor del manual “The C Programming Language” (junto con Brian Kernighan), usado como estándar de facto (K&R C) hasta la aparición del ANSI C.


Desde 1979 el Computer History Museum de Mountain View (California), preserva y expone la mayor y más relevante colección de la historia de la computación. Más de 1100 artefactos que representan 2000 años de historia. Esta institución sin ánimo de lucro realiza exhibiciones multimedia, eventos, talleres y promueve la educación.

Merece la pena que echéis un vistazo a estas visitas guiadas:

  1. Javier Matuk hace un rápido pero intenso repaso a los dispositivos más relevantes de la historia moderna de la computación. (ver)
  2. Dag Spicer (Conservador jefe) concede una visita privada al medio digital SecureNinjaTV, donde repasa los orígenes de la computadora moderna, almacenamiento de datos, distinta tecnología militar o los primeros diseños de Apple, entre otros. (parte I) (parteII)

 

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